Hoy tenemos el lujo en zonaOCB de hablar con uno de los mejores proyectos españoles en el baloncesto universitario americano: nos estamos refiriendo a Aitor Zubizarreta. Un combo guard nacido en Azpeitia en 1995, de 191cm, y que tras pasar sus dos primeros años en los Portland Pilots, se trasladó a College of Idaho (Naia) donde ha continuado su crecimiento con unos promedios de 16.6pt, 5.9re y 3.4as, lo que le ha valido por ejemplo para ser convocado este verano con la selección de Euskadi entrenada por Pablo Laso, y rodeado de jugadores como Brizuela, Salgado, Otegui, Motos u Olaizola entre otros. Intentamos hablar con el haciéndole preguntas que no hemos visto por otro lado:

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Foto: Liza Salford (College Idaho)

¿Cómo estás, Aitor? ¿Estás ahora en España, cuánto tiempo tienes de vacaciones ahora? ¿Sigues realizando entrenamiento específico este tiempo?

Muy buenas. Sí, vine a finales de mayo y aquí estoy todavía hasta el 26 de Agosto. He tenido que seguir el programa físico que me dieron para realizarlo en verano y luego también hago entrenos individuales todos los días con mi padre, que lleva también muchos años en esto. Hay que decir que la facilidad para el acceso al pabellón de Azpeitia es de agradecer.

Ya hemos leído en entrevistas a otras ocasiones, que Eric Reveno (entrenador de los Portland Pilots) vino a verte a Azpeitia y eso fue lo que te convenció. Pero, ¿cuándo surge la idea de marcharte: te convencen, es iniciativa tuya…?

Yo me acuerdo que mi padre me comentó algo cuando era infantil pero tampoco le hice mucho caso, pero luego en mi ultimo año Junior tomamos seriamente la decisión, la cual fue mía, aunque mis padres me apoyaron muchísimo. Con Eric Reveno el trato fue muy diferente al resto de los entrenadores, es más, vino hasta mi casa a convencerme y tanto a mi como a mi familia nos gustó el gesto y nos sentimos muy arropados.

¿Cómo llegan a contactar las Universidades contigo, es a través de contactos, una agencia especializada en ello, o simplemente el hecho de destacar en el Campeonato de España Junior y ser internacional ya valió?

Me ayudó mucha gente, algunos entrenadores me dijeron que vieron mi información en eurohopes.com, y algunos otros mediante otros entrenadores en USA. Luego el estar en las selecciones inferiores ayudo mucho y el campeonato de España que hice también. Durante el reclutamiento, les mandaba mis partidos todos los findes a todos los entrenadores interesados en mi, Texas A&M, Boise State, Charlotte 49ers, Virginia, Portland, Davidson, Maine…

¿Qué requisitos académicos, y nivel de inglés tuviste que superar para poder dar el salto?

Tenia un nivel normal de ingles, a pesar de ello, tuve que hacer un tipo de examen conocido como SAT, que es como la selectividad en España aunque un poco más fácil, luego cada Universidad te pide diferentes notas medias y entonces surgen los problemas, como por ejemplo, la universidad Davidson me ofreció una beca pero después de conocer la nota que saqué dejaron de reclutarme.

¿Cómo es tu llegada a Portland? ¿la recuerdas, había alguien esperándote en el aeropuerto, tenías un estudiante-tutor ayudándote? ¿Dónde te alojas, en una residencia, en un apartamento?

Cuando llegue a Portland tenia al entrenador ayudante Michael Wolf esperándome con su hija, fui de los últimos del equipo en llegar al campus. El primer año estuve en una residencia de Freshman compartiendo habitación con el otro y único freshman del equipo, Alec Wintering.

¿Cómo es la vida americana, y Portland como ciudad? ¿Es como las pelis, fiestas en Campus, popularidad de los deportistas de élite, comida basura por todos los lados, y resto de tópicos, o simplemente pasa igual que aquí con la visión que tienen desde fuera de toros y flamencos?

A mi me gusta mucho la vida Americana, y Portland también como ciudad, llueve mucho como aquí en el País Vasco y el paisaje es muy verde también. Me sorprendió muchísimo lo amable que es la gente y que la vida universitaria se parece bastante a la de las pelis, puedes encontrarte con restaurantes de comida rápida en cualquier lado y la vida en el campus es bastante buena. Todo el mundo te conoce por jugar a basket y las fiestas que organizan los fines de semana las fraternidades de la universidad son espectaculares.

¿Te ayudó a tu llegada tener compañeros en el equipo de otras nacionalidades?

Me ayudó muchísimo, me acuerdo que al principio todas las clases las tenía con Voldi el ucraniano (Gerun en Lleida este año) que también era nuevo como yo, procedente de West Virginia; nos pasábamos todo el día juntos. Luego he de mencionar a Thomas Van Der Mars, que era un chico sobresaliente en todo, también nos ayudó a los dos muchísimo.

¿Había otros españoles en el campus, añorabas mucho España?

Cuando llegue había dos españoles, una de Madrid y otro de Sevilla. Los dos eran deportistas y sabían lo duro que era la vida de un student-athlete, y aun más cuando eras internacional. Cuando tenia alguna duda siempre estaban dispuestos a ayudarme, pero luego tampoco nos veíamos mucho porque teníamos diferentes rutinas, y con todo lo que tenemos entre clases, entrenos, studyhalls, viajes… se nos hacía difícil vernos.

¿Ser Freshman, es cómo ser el junior del equipo, o el rookie; o allí no se toleran esos comportamientos?

Yo creo que allí se toleran mucho más que aquí, los freshmen tienen que estar preparados para hacer cualquier cosa y no te puedes quejar, cuando viajas, en los entrenos o hasta algunas veces tienes que recogerles los platos a los seniors!! Es muy fácil equivocarse también cuando eres freshman, porque no te enteras bien donde están las clases, o se te olvida que el comedor se cierra y tienes que ir al entreno sin comer.. etc. El primer año te perdonan muchas cosas y pero sirve mucho como aprendizaje no sólo es jugar al baloncesto, y aparte también tiene algunas ventajas.

¿Qué herramienta te ayudó más a tener contacto con los tuyos?, ¿Skype?

El skype lo utilizaba de vez en cuando, porque gracias al whatsapp podía estar en contacto casi diariamente tanto con la familia como con los amigos.

¿Cada cuánto recibías visitas, te traían lo mítico de embutido, y demás exquisiteces de la comida española?

Si te digo la verdad tampoco lo eche tanto de menos, mi padre me visitó en navidades y fui con el a todos los sitios tanto americanos, mejicanos, asiáticos… Especialmente me gusta mucho a comida mejicana.

Primer año en Portland ¿Cómo fue? ¿Te veías capacitado para ayudar al equipo? ¿Cómo de duro es ver no jugar y sentirte que podías hacerlo, minaba tu confianza?

El primer año fue muy duro pero me hizo ser mucho mas fuerte mentalmente, yo se que cuando llegué no estaba capacitado y preparado pero trabajaba más que nadie para ser mejor jugador todos los días. Me faltaba mucha fuerza, y ese punto de egoísmo mental que ellos tienen en los entrenamientos. Fue muy duro, me acuerdo de cuando llegaba a casa por las noches y me preguntaba a mi mismo a ver que hacia allí, pero intentaba estar siempre alegre y disfrutar de esta única experiencia que estaba viviendo. Me levantaba todos los días pensando que no tenia nada que perder y  todo para ganar, entrenaba mas que nadie y  utilizaba todos los recursos posibles como los entrenadores extras que tenia para meter mas horas. Esto hacia que mejorase mucho como jugador y que ellos estuvieran contentos conmigo. Yo me preocupaba en todo lo que estaba en mis manos, en lo de más intentaba no centrarme.

¿Qué significaba tener a Wintering (es tan bueno como parece) o Pressley delante de tí?

Alec Wintering y yo llegamos el mismo día, y Pressley solo llevaba un año más que nosotros allí. Los dos jugaban de base, aunque Pressley de 2-1 también y entonces era mas difícil todavía conseguir minutos. Alec desde la primera semana era el líder, parecía el senior del equipo, era mi rival en el equipo, aunque vivíamos juntos y era mi mejor amigo al mismo tiempo, pero durante las 3 horas de entrenamientos nos pugnábamos a muerte el puesto. Pero sí, es muy buen tío, aprendí mucho de él.

Segundo año en Portland, tienes más presencia pero no acabas de hacerte un hueco, ¿cuál crees qué era la razón de tener tan pocos minutos?

El Segundo año fue más duro que el primero, no era freshman y los entrenadores no tenían la típica excusa de que no juegas porque eres freshman. Yo seguía igual entrenando, iba a todos los entrenamientos extras y voluntarios y me quedaba después de todos los partidos con el preparador físico e incluso en los gimnasios del hotel. Sinceramente, entrenaba muy bien pero luego no llegaban esos minutos en los partidos. No te puedo decir cual podría ser la razón, porque me estuve haciendo a mí mismo esa misma pregunta durante todo el año.

¿En qué momento piensas que necesitas salir de Portland, volver a tener minutos y sentir importante? ¿Cómo es el proceso, lo hablas con los entrenadores, etc?

A finales de mi Segundo año pensé que ese año tenía que ser mi ultimo en Portland, al principio, solo le dije al ayudante las ideas que tenia para que me ayudase un poco a situarme porque estaba un poco perdido, luego ya después de un mes más o menos hablé con el primer entrenador para que me cortasen la beca, porque era una beca de 4 años y tenía que pedir el “release”, al principio no me quiso dar, me dio como un par de semanas para pensármelo otra vez, pero yo lo tenia claro.

¿Cómo conocen las Universidades Non-DI, u otras Unis de NCAA I que un jugador de D1 quiere salir de su equipo? ¿firmas alguna carta de intenciones en la Ncaa, tienes que moverte tú e ir preguntando a Universidades? ¿Nos lo puedes explicar?

Cada transfer tiene que tener un permiso, la Universidad te tiene que dar un release para que otros entrenadores de otras universidades tengan el derecho para reclutar al jugador o para que el jugador pueda moverse. Sinceramente no sé como otros equipos se enteran de que un jugador quiere salir, supongo que habrá alguna página de la NCAA para los colleges pero yo al pedir el release en una semana tenía a entrenadores en twitter, en facebook, en mi email…

He leído que tuviste hasta 10 ofertas de Ncaa D2, y qué descartabas irte a otra de D1, por el año de redshirt que te obligan a no jugar, ¿es cierto?

Se intereso un D1 que me ofreció cuando estaba en el proceso de reclutamiento con Portland pero no me apetecía otro año sin jugar y me enfoque en las otras divisiones, tenia mas de 10 ofertas de segunda division y otras de NAIA, pero estaba en época de exámenes y no era fácil estar en contacto con todos y me fije solo en algunas.

¿Llegaste a probar con alguna? ¿Por qué no te convencieron?

Fui a visitar 3 universidades, no es que no me convencieron, quería estar en un equipo ganador, y en una Universidad que también fuera académicamente buena y sobre todo con buena gente.

Al final te vas a la Naia, la última de las categorías, a college of Idaho. ¿Por qué eliges esta opción?

Yo diría que la NAIA esta al nivel de d2, son equipos que no todos los jugadores tienen una beca completa como en las d2s, pero en las d3s por ejemplo ningún jugador tiene una beca completa, yo diría que d3 es la ultima de las categorías. Me interesé por NAIA porque no hay reglas para el equipo cuando no estén durante la temporada, yo con mi ayudante puedo entrenar todos los días cuanto quiera, sin embargo en la NCAA cada jugador tiene un cierto limite de horas para entrenar con sus entrenadores, exactamente 2h a la semana. Yo quería ir a jugar, ser importante y entrenar mucho para mejorar y en NAIA lo puedo hacer perfectamente.

¿Qué tal este primer año? ¿Supone mucho cambio pasar de una Universidad como Portland a una más pequeña? ¿dónde vives ahora en el campus? ¿La vida universitaria es similar, o ves cambios? ¿Qué estudios universitarios estabas haciendo en Portland, te ha permitido el cambio continuarlas?

Se nota el cambio, pero la vida es como la del d1. Nuestro entrenador ha sido ayudante en Utah, Pepperdine, UCLA ( Westbrook, Love, Lavine..) y nos trata como a jugadores de la division 1. Estudio Business Administration y como en Portland la universidad académicamente esta en un nivel realmente bueno lo que me hizo que no tuviera ningún problema a la hora del traspaso de los créditos.

La Naia son divisiones inferiores, y no tienen muchos hombres altos, ¿Pero sigue habiendo jugadores con físicos de impresión, no? ¿se nota mucho el cambio de nivel de jugar en D1 a pasar a Naia?

Sí se nota el nivel físico, cuando jugamos contra #21 Utah ya lo notamos bien. Es verdad que no hay muchos hombres altos, y tampoco corren y saltan como lo hacen en la primera division. El juego que se hace es diferente, se juega mucho desde fuera.

A España llegan informaciones puntuales tuyas como aquel mate donde volaste literalmente o un partido donde anotaste 45 puntos. ¿Deportivamente y en lo personal al contar otra vez con minutos cómo te has sentido?

Me he sentido muy bien, quería sentirme otra vez con confianza y con el tiro que tenia en mi año junior en el Iraurgi que lo perdí durante los dos años en Portland. Aquí en cambio, juego mucho, tengo la bola en mis manos y así tengo la oportunidad tanto de meter 45 puntos como de cometer muchos errores, que es cuando verdaderamente se aprende y se mejora.

¿Ves tu equipo como un buen sitio para progresar? ¿Se lo recomendarías a otros jugadores españoles? ¿La rutina deportiva de entrenamientos es la misma que en D1 o hay menos presión?

Es muy buen sitio para progresar como jugador de baloncesto y como persona/estudiante. Como te he dicho antes, mi entrenador viene de una Universidad top en USA ,entonces a los que tenemos la beca completa nos presiona tanto como a un jugador D1, y eso me gusta, porque todos los días nos hace ser conscientes de la responsabilidad que tenemos ante el privilegio de tener una beca completa.

¿Cómo jugador, además del crecimiento físico que has dado a tenor de las fotos, en qué puntos crees qué has mejorado?

Creo que  he mejorado bastante en el puesto de base, antes me costaba mandar y dirigir a mi equipo y poner a los otros cuatro en el sitio adecuado dentro de la cancha. Cuando estuve durante un mes en la concentración de la española sub20, jugué en el puesto de base , y note la mejoría, me sentí preparado.

¿Sigues entre dos posiciones, o definitivamente has evolucionado hacia el dos? ¿Cómo te definirías como jugador con tus puntos fuertes?

Pasé mis primeros dos años jugando de base en Portland y como he dicho antes, luego con la selección española jugué de base también. Este ultimo año en cambio, he jugado mas de 2 que de 1. Yo me veo un jugador 2-1 capaz de jugar en las dos posiciones. Me considero un jugador intenso, al que le gusta jugar tras bloqueo directo y leer las ventajas desde ahí. He recuperado la confianza en mi tiro de tres y podría ser una amenaza con este recurso.

Por delante tienes un último año de Universidad, ¿cómo lo afrontas? ¿Qué expectativas tienes?

Quiero seguir mejorando como jugador y creo que podemos ser campeones de la NAIA, tendremos un buen equipo con más rotación que el año pasado.

Cuando acabes ciclo universitario, ¿cuál es tu objetivo: Basket profesional en España?. Tú que lo tienes cerca en casa, ¿ves futuro en él?

Primero quiero centrarme en mi Carrera de business y terminar mi ultimo año con los Yotes, luego, hacia mayo o cuando se termine la temporada, veremos que hay sobre la mesa, pero está claro que me gustaría jugar a nivel profesional.

El éxodo continuado se ha acrecentado en estos últimos años. Comprendemos que la oportunidad de tener una salida profesional y deportiva unidas, con una titulación y un alto nivel de inglés es una oportunidad muy buena, pero mi duda es ¿Por qué antes no lo había y ahora sí, cuando la Ncaa siempre ha estado ahí para otros jugadores de países europeos? ¿Tanto se nota la decadencia de las Competiciones Feb?

Nosotros ya teníamos pensado esa idea de ir a Usa cuando yo era infantil, y pensamos que podría haber oportunidades al otro lado del charco. Ahora cada vez mas jóvenes me preguntan sobre la experiencia, y solo tengo cosas positivas que decir de esto, supongo que muchos otros jugadores en la misma situación que yo también. Se esta viendo claro que cada vez mas jóvenes se arriesgan a vivir la experiencia. Más que la decadencia de las competiciones Feb, yo creo que lo que les empuja a los jóvenes a cruzar el charco es el hecho de poder compaginar los estudios con un baloncesto exigente, ya que aquí es muy difícil, y con la situación de hoy en día, tener una carrera para más o menos asegurar un futuro es muy importante.

En una entrevista reciente, Joan Pardina nos hablaba de las dificultades de compatibilizar Leb y estudios presenciales, ¿Crees qué se puede aplicar algo del Basket Ncaa en la competición de España, y no solo me refiero a tema deportivos, sino ayudas a los estudiantes por parte de las Universidades, tutores, búsqueda de un modelo integral?

En Usa los student-athletes son respetados y muy bien valorados y los profesores son conscientes del sacrificio que supone ser un estudiante y jugador de alto nivel al mismo tiempo. Yo creo que aquí hay una mentalidad muy diferente en este tema. Los profesores dan mucha menos importancia a los estudiantes-deportistas, y las universidades tampoco están conectadas a los deportes como allí , entonces es mucho mas difícil trabajar esa compatibilidad como se hace en Usa.

Uno de los candidatos a las recientes elecciones Feb, Cabezas, hablaba (aunque se refería más al Basket femenino) de que muchos jugadores emigraban, que era una buena oportunidad a nivel de estudios, pero luego a nivel de formación individual deportiva sufrían un parón. ¿Lo ves así (tú que en los veranos entrenabas con la selección española), o en Ncaa el jugador español también progresa?

Es verdad que depende mucho del sitio en el que estas, en que programa, o incluso que entrenadores o preparadores físicos tienes. Sinceramente, todos los jugadores con los que he estado, han progresado mucho como jugador tanto como persona. En la pista se les ve más experimentados, más fuertes mentalmente.

¿Con tantos españoles en la Ncaa, para cuándo un jugador español salido de la Ncaa en dirección a la Nba? ¿Ves a Sáiz o Sima con opciones de ello?

Seguro que pronto habrá alguno, y creo que esos dos tienen opciones. Pienso que el año senior de Rubén Guerrero también dará que hablar.

Y la última ya ¿Recomendarías a otros jugadores españoles jóvenes probar la experiencia Ncaa?

Por supuesto, es una experiencia que te puede cambiar la vida, te hace madurar como persona y te hace muy fuerte mentalmente. Yo creo que es una oportunidad a la que no puedes dejar escapar, es un plus en muchos sentidos, nuevos amigos, el control del idioma, nuevos lugares, el baloncesto a un gran nivel… Y en el peor de los casos, si no estas a gusto, siempre vas a poder volver.

Gracias por tus respuestas Aitor, estaremos atentos a tu último año y futuro próximo.

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